Las garrapatas son los miembros más grandes y visibles del orden Acarina, y prácticamente son los únicos de este orden que se pueden identificar sin microscopio. Se diferencian de los ácaros en varias características externas de su cuerpo. La característica mas fácil de ver son las placas estigmales, las cuales rodean los orificios externos del sistema respiratorio.

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Todas las garrapatas se alimentan exclusivamente de sangre de los vertebrados. Existen dos familias de garrapatas que contienen a la mayoría de las especies, estas son las garrapatas duras (Ixodidae) y las garrapatas blandas (Argasidae)

Las garrapatas duras tienen el gnatsoma donde se localiza la cabeza y las piezas bucales, expuesto y fácilmente visible desde arriba. En la parte dorsal de su cuerpo tienen una porción esclerotizada o escudo; en los machos, esta estructura cubre casi completamente su cuerpo en la parte dorsal. En las hembras, este escudo esta limitado a una pequeña área debajo del gnatosoma. Cuando la hembra esta completamente llena de sangre, su abdomen aumenta varias veces su dimensión normal y el escudo se ve mucho mas pequeño en relación al tamaño del cuerpo. Los macho no aumentan mucho de tamaño cuando están llenos.

En las garrapatas blandas, su cuerpo no esta bien definido y tiene forma de saco. Estas garrapatas no tienen escudo y su exoesqueleto, tiene la superficie rugosa.

Ciclo de Vida de las garrapatas

Las garrapatas tienen cuatro fases en su ciclo de vida: Huevo, larva. Ninfa y adulto.

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Por lo general el apareamiento se lleva a cabo sobre el cuerpo del huésped. Posteriormente la hembra cae al suelo y deposita los huevos. Las hembras adultas de las garrapatas duras suelen alimentarse una sola vez y ovopositan una gran cantidad de huevos (10.000 o mas). Algunas hembras adultas de garrapatas blandas se alimentan varias veces y ovopositan de 20 a 50 huevos. Después de cada comida. Dependiendo de las condiciones de temperatura y humedad, las larvas eclosionan en un periodo que va de las dos semanas a varios meses.

En la primera fase larvaria la garrapata tiene 6 patas. Estas larvas tienen que encontrar y pegarse a un hospedero para alimentarse de sangre. Después de alimentarse, caen al suelo, cambian de piel y emerge una ninfa con 8 patas. Algunas larvas de garrapata se alimentan de un solo huésped y permanecen sobre el para mudar. Dada la dificultad de encontrar un huésped adecuado las larvas pueden soportar largos periodos sin alimentarse.

Las ninfas se parecen a los adultos en el numero de extremidades. Sin embargo carecen de orificio genital, al igual que las larvas pueden sobrevivir durante largos periodos sin alimentarse. Después de encontrar a un huésped y alimentarse la ninfa muda y se convierte en adulto. Las garrapatas duras solo tienen una fase ninfal mientras que las blandas suelen tener varias.

Las garrapatas adultas pueden necesitar varios días de alimentación antes de poder reproducirse. Los machos de las garrapatas duras mueren después de reproducirse y las hembras después de ovopositar. Los machos de las garrapatas blandas viven más tiempo y en las hembras la ovoposición es un periodo activo. Las garrapatas adultas pueden sobrevivir largos periodos sin alimentación, pudiendo estos periodos llegar hasta los 3 años en algunas especies.

La mayoría de las garrapatas pasan la mayor parte de sus vidas en el suelo o cerca de este, esperando un huésped apropiado. Puesto que su movilidad es limitada deben subir a objetos apropiados como pastos altos, maleza, cercas u orillas de edificios para esperar la aparición del huésped apropiado.

Cuando detectan las vibraciones o el dióxido de carbono exhalado, las garrapatas se dejan caer esperando engancharse al huésped que pasa. Las garrapatas son capaces de detectar las sombras de un huésped en movimiento. Este comportamiento explica porque en el interior de edificios las garrapatas se alojan en grietas, marcos de ventanas, entablados.

La mayoría de las garrapatas se alimentan de la sangre de una amplia variedad de huéspedes, siendo pocas las especies que se alimentan únicamente de una sola clase de huésped. Las garrapatas parasitan a mamíferos, anfibios, reptiles y aves. Difundiendo estas últimas las garrapatas a través de sus rutas migratorias.

Peligros de las garrapatas

Aunque la mayoría de las garrapatas no son portadores de enfermedades algunas especies son vector de varias enfermedades como la enfermed de Lyme,tularemia, Tifus, fiebre reincidente, fiebre de las montañas rocosas, Rickettsiosis, Fiebre hemorrágica de Crimea-Congo, etc..

Otro riesgo de las garrapatas es la parálisis de la garrapata, este síndrome ocurre durante el proceso de alimentación de la garrapata, el huésped afectado sufre una parálisis progresiva que puede acabar en muerte por fallo respiratorio . Los síntomas de esta parálisis comienzan generalmente en las extremidades progresando hacia una falta de estabilidad y reflejos. Los signos del síndrome desaparecen de 24 a 72 horas después de extraer la garrapata no existiendo efectos secundarios.